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Des chercheurs suédois ont trouvé des caractères arabes tissés dans des costumes funéraires provenant de tombes de bateaux vikings.

Pourquoi les Vikings ont-ils brodé des vêtements funéraires?

Un des fragments extraits de soie fine et de fil d'argent découvert sur les deux sites suédois, Birka et Gamla Uppsala.
Légende de l’imageUn des fragments extraits de soie fine et fil d’argent découverts dans les deux sites suédois, Birka et Gamla Uppsala

Des chercheurs suédois ont trouvé des caractères arabes tissés dans des costumes funéraires provenant de tombes de bateaux vikings. La découverte soulève de nouvelles questions sur l’influence de l’islam en Scandinavie, écrit le journaliste Tharik Hussain.

Ils ont été entreposés pendant plus de 100 ans, rejetés comme des exemples typiques de vêtements funéraires de l’âge Viking.

Mais une nouvelle enquête sur les vêtements – retrouvée dans les tombes des 9ème et 10ème siècles – a jeté un éclairage révolutionnaire sur les contacts entre les mondes viking et musulman.

Des motifs tissés avec de la soie et du fil d’argent ont été trouvés pour épeler les mots « Allah » et « Ali ».

L’archéologue textile Annika Larsson de l’Université d’Uppsala a fait une percée en réexaminant les restes de costumes d’inhumation des fosses de bateaux et de chambres masculins et féminins découverts à Birka et Gamla Uppsala en Suède à la fin du XIXe et au milieu du XXe siècle.

Elle s’est intéressée aux fragments oubliés après avoir réalisé que le matériel était venu d’Asie centrale, de Perse et de Chine.

Larsson dit que les minuscules dessins géométriques – pas plus de 1,5 cm (0,6 po) de haut – ne ressemblaient à rien qu’elle avait rencontré en Scandinavie auparavant.

« Je ne pouvais pas tout à fait les comprendre et puis je me suis souvenu d’où j’avais vu des dessins similaires – en Espagne, sur les textiles mauresques. »

Déverrouiller un puzzle

Larsson a alors réalisé qu’elle ne regardait pas les modèles vikings du tout, mais le script Kufic arabe ancien.

Il y avait deux mots qui ne cessaient de se répéter. L’une d’elles, elle a identifié avec l’aide d’un collègue iranien. C’était le nom « Ali » – le quatrième calife de l’Islam.

Mais le mot à côté d’Ali était plus difficile à déchiffrer.


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Pour déverrouiller le puzzle, elle a agrandi les lettres et les a examinées sous tous les angles, y compris par derrière.

« J’ai soudainement vu que le mot ‘Allah’ [Dieu] avait été écrit dans un lettrage en miroir », dit-elle.

Agrandissements des noms 'Allah' et 'Ali' réalisés par Larsson.  Montré avec un miroir.
Légende de l’image L’agrandissement des motifs et la réflexion dans un miroir ont révélé le mot ‘Allah’ (Dieu) en arabe

Larsson a jusqu’à présent trouvé les noms sur au moins 10 des près de 100 pièces sur lesquelles elle travaille, et elles apparaissent toujours ensemble.

La nouvelle découverte soulève maintenant des questions fascinantes sur les occupants de la tombe.

«La possibilité que certains de ceux qui étaient dans les tombes soient musulmans ne peut pas être complètement exclue», dit-elle.

« Nous savons d’après d’autres fouilles de tombes vikings que l’analyse de l’ADN a montré que certaines des personnes qui y étaient enterrées provenaient d’endroits comme la Perse, où l’islam était très dominant.

« Cependant, il est plus probable que ces résultats montrent que les coutumes funéraires de l’âge viking ont été influencées par des idées islamiques telles que la vie éternelle au paradis après la mort ».

Une exposition passée montre ce qu'une tombe de bateau d'une femme viking à Gamla Uppsala a pu ressembler - semblable aux tombes les fragments ci-dessus ont été trouvés dans
Légende de l’imageUne exposition de musée donne une idée de ce que la tombe de bateau de la femme viking à Gamla Uppsala a pu ressembler – semblables aux tombes que les fragments ont été trouvés dans

Son équipe travaille actuellement avec le département de l’immunologie, de la génétique et de la pathologie de l’université pour établir l’origine géographique des corps vêtus de vêtements funéraires.

Historique en premier

Le contact entre les mondes viking et musulman a longtemps été établi par des récits historiques et la découverte de pièces islamiques à travers l’hémisphère nord.

Il y a deux ans, les chercheurs ont réexaminé un anneau en argent d’une tombe féminine à Birka et ont trouvé l’inscription «pour Allah» inscrite sur la pierre.

Encore une fois, le texte était Kufic, développé dans la ville irakienne de Kufah au 7ème siècle – l’un des premiers manuscrits arabes utilisés pour écrire le Coran.

Ce qui rend la découverte de Larsson si intéressante est que c’est la première fois que des objets historiques mentionnant Ali ont été déterrés en Scandinavie.

Anneau viking avec inscription coufique Droit d’auteurGABRIEL HILDEBRAND / MUSÉE D’HISTOIRE DE SUÈDE
Légende de l’imageUn anneau viking avec une inscription coufique indiquant «pour Allah» a été trouvé à l’intérieur d’une tombe de femme du 9ème siècle à Birka il y a deux ans

« Le nom Ali est répété encore et encore à côté d’Allah », dit-elle.

« Je sais qu’Ali est très vénéré par le plus grand groupe minoritaire musulman, les chiites, et je me suis demandé s’il y avait un lien ».

Ali était le cousin et gendre du prophète Mahomet, après avoir épousé sa fille Fatima. Il est également devenu le quatrième chef de la communauté musulmane après la mort de Muhammad.

Bien que sunnites et chiites vénèrent Ali comme un compagnon important de Muhammad, il a élevé le statut parmi les chiites, qui le voient comme l’héritier spirituel du Prophète.

« L’utilisation d’Ali suggère une connexion chiite », explique Amir De Martino, chef de programme des études islamiques à l’Islamic College de Londres.

« Mais sans l’expression » waly Allah « qui accompagne le nom – ce qui signifie » ami d’Allah « – cela ne serait pas de la culture chiite traditionnelle et pourrait avoir été copié à tort de quelque chose qui était », ajoute De Martino, qui est également le chef éditeur d’Islam Today, un magazine britannique Shia.

« Le modèle suggère qu’Ali est assimilé à Allah, et donc il y a une possibilité mince qu’il a un lien avec des mouvements de franges très tôt, extrêmes, mystiques, qui ont cru en cela

« Mais il est plus probable que ce soit un motif copié incorrectement. »

Inscriptions au plafond de Demir Baba Tekke, un mausolée alévie du nord-est de la Bulgarie.  Le côté droit a les noms Allah, Muhammad et Ali écrits en arabe lisible et simple.  Le côté gauche montre un motif mystique bleu à l'intérieur duquel les trois noms ont été entrelacés.
Légende de l’image Lesinscriptions sur le plafond d’un mausolée Alevi en Bulgarie comportent à droite les noms d’Allah, Muhammad et Ali écrits en arabe simple et lisible, tandis que sur la gauche il y a un motif mystique bleu avec les trois noms imbriqués

Les noms Allah et Ali sont souvent représentés dans des motifs énigmatiques à l’intérieur des tombes et des livres des sectes chiites mystiques tels que les Alevis et Bektashis à ce jour, mais ils sont toujours accompagnés du nom Muhammad. Ceux-ci peuvent parfois inclure un script en miroir.

Mais à la différence de la découverte de Larsson, ces exemples incluent habituellement à la fois le nom décrit le chemin correct et la réflexion.

Pour Larsson cependant, sa découverte offre beaucoup de promesses pour l’avenir.

«Maintenant que je regarde différemment les modèles vikings, je suis convaincu que je trouverai d’autres inscriptions islamiques dans les fragments restants de ces fouilles et d’autres textiles de l’ère viking.

« Qui sait? Peut-être qu’ils apparaissent aussi dans des objets non-textiles. »

Tharik Hussain est un journaliste indépendant basé à Londres, écrivain de voyage et diffuseur spécialisé dans le patrimoine musulman.

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